Thu. Oct 6th, 2022


Qui est un Noir américain ? Barack Obama, l’enfant d’un économiste kenyan et d’une anthropologue économique américaine, qui a été élevé principalement par sa grand-mère maternelle blanche ? Kwame Akroma-Ampim Kusi Anthony Appiah , philosophe politique et moral né à Londres et théoricien de la culture, qui a grandi à Kumasi, au Ghana, et dont les parents étaient un auteur britannique de livres pour enfants issu d’une famille qui a retracé son ascendance jusqu’à Guillaume le Conquérant et un avocat , diplomate et politicien de la région d’Ashanti au Ghana ?

Que diriez-vous de Claude McKay, le poète et romancier jamaïcain de la Renaissance de Harlem; ou John Brown Russwurm, qui a cofondé le premier journal noir des États-Unis et qui est également né en Jamaïque ; ou Kwame Ture (né Stokely Carmichael), qui avait 11 ans lorsqu’il est arrivé aux États-Unis en provenance de Trinité-et-Tobago ; ou Shirley Chisholm, qui a passé une grande partie de son enfance à la Barbade ?

Aujourd’hui, plus de 10 % des Afro-Américains sont nés hors des États-Unis et plus d’un cinquième (21 %) sont des immigrants ou des enfants d’immigrants.

Notre vision du passé est toujours colorée par notre point de vue actuel, mais bien avant la récente vague de migration noire en provenance d’Afrique subsaharienne et des Caraïbes, l’histoire et la culture afro-américaines avaient une dimension internationale.

Même à la fin du XIXe et au début du XXe siècle, les historiens noirs pionniers ont souligné que les Noirs américains faisaient partie d’une diaspora africaine beaucoup plus large et que l’histoire des systèmes de race et de travail ne pouvait être comprise dans l’isolement géographique.

Des historiens noirs, passés et présents, aussi différents par leur idéologie que Benjamin Brawley, W. E. B. Du Bois, John Hope Franklin, Michael A. Gomez, Gerald Horne, Robin D. G. Kelley, Rayford Logan, Nell Painter, Benjamin Quarrels, Isabel Wilkerson, Chancellor Williams, George Washington Williams et Carter G. Woodson, ont insisté sur le fait que l’histoire des Noirs américains et même des États-Unis doit être considérée en termes globaux, comparatifs et diasporiques.

Comme l’a dit l’historien de l’UCLA Kelley en 1999, les universitaires noirs, à partir de la fin du XIXe siècle, ont offert un nouveau «cadre transnational pour comprendre l’histoire des États-Unis et l’histoire de l’Occident en général, mais au grand détriment de l’histoire américaine, leur travail avait été rejeté ou négligé par la profession historique dominante.

De nombreux historiens noirs pionniers étaient très critiques à l’égard de l’édification de la nation américaine, qui reposait sur le déplacement et la dépossession des Amérindiens, l’exploitation des Africains et de leurs descendants et la conquête d’un vaste empire de terres du Mexique et d’autres pays. Mais ces universitaires, dont beaucoup étaient fortement influencés par les courants de pensée panafricains, étaient engagés dans leur propre projet d’édification de la nation : affirmer une identité afro-américaine collective en récupérant et en reconstruisant le passé africain, en bouleversant les représentations dégradantes de la noirceur et en renversant les affirmations de personnalités allant de Kant à Toynbee selon lesquelles les Noirs étaient un peuple sans histoire.

L’histoire comparée, transnationale et diasporique peut prendre de nombreuses formes différentes. Il y a des travaux, comme ceux de Gomez ou de John Thornton, qui examinent comment les systèmes de croyances, l’esthétique, les pratiques religieuses, les habitudes alimentaires et bien d’autres de l’Afrique de l’Ouest et du Centre ont été adaptés ou modifiés dans les circonstances du Nouveau Monde. Il y a des examens du rôle des Afro-Américains dans les luttes anti-impérialistes et décolonialistes.

Il existe également des études comparatives comme l’analyse comparative d’Eric Foner sur le passage de l’esclavage à de nouveaux systèmes de classification raciale, de ségrégation et de servitude pour dettes et les études de Sidney Mintz et Sven Beckert sur le rôle du sucre et du coton cultivés en esclavage dans le développement du capitalisme moderne. Ensuite, il y a aussi des études sur les changements d’identités raciales, comme celle de Nell Painter L’histoire des Blancs et l’utilisation par Isabel Wilkerson du concept de caste pour comprendre le système américain d’inégalité raciale.

Comme Kelley s’empresse de le souligner, “penser l’histoire des Noirs en termes transnationaux ou diasporiques ne rend pas automatiquement quelqu’un un adversaire du nationalisme américain ou même d’une approche de l’histoire centrée sur la nation”. Par exemple, dans son étude des nationalistes noirs du XIXe siècle, Américains non africainsle chercheur d’origine nigériane Tunde Adelek démontre que des personnalités telles que Martin Delany, Alexander Crummell et Harry McNeal Turner ont fortement soutenu le mission civilisateurla mission civilisatrice de l’Occident pour élever l’Afrique et, par conséquent, a contribué à jeter les bases de la colonisation européenne de l’Afrique.

Cette approche de l’histoire des Noirs offre un puissant moyen d’internationaliser l’histoire des États-Unis. Il fournit non seulement un antidote puissant aux revendications de célébration de l’exceptionnalisme américain et aux mythes de l’innocence nationale et de la marche sans ambiguïté du progrès et de la justice. En exposant les dessous laids de l’histoire de cette société tout en mettant en lumière l’agence et l’influence extraordinaires d’un peuple exploité et marginalisé, une vision beaucoup plus complète de l’histoire des États-Unis émerge, une vision qui reconnecte les États-Unis et le monde.

Un ancien collègue, Gerald Horne, a joué un rôle de premier plan en traçant l’avenir mondialisé et comparatif de l’histoire afro-américaine et en apportant de nouvelles perspectives à des sujets qui n’avaient pas été vus auparavant à travers le prisme de la race. Universitaire extraordinairement prolifique, Horne, professeur d’histoire et d’études afro-américaines John et Rebecca Moores à l’Université de Houston, a écrit une série de livres d’une portée chronologique, géographique et thématique remarquable. Avec son approche transnationale et comparative, il pourrait bien être considéré comme le successeur de C.L.R. James.

Horne, éduqué à Princeton, Berkeley et Columbia, a publié des livres savants sur tout, des révolutions américaines, haïtiennes et texanes à l’Associated Negro Press, l’aviation, la boxe, Hollywood, la gauche américaine, le jazz, le travail, le colonialisme et le pivot rôle des navires américains dans la traite transatlantique illégale des esclaves.

Ses livres sur l’histoire diplomatique américaine comprennent des études sur l’implication des États-Unis en Égypte et en Éthiopie à la fin du XIXe et au début du XXe siècle, dans les mers du Sud après la guerre civile et au Kenya, en Asie du Sud-Est et au Zimbabwe au milieu et à la fin du XXe siècle. Il a également publié des biographies de John Howard Lawson, William Patterson, Paul Robeson, Shirley Graham Du Bois et W. E. B. Du Bois.

Particulièrement frappants sont ses livres qui mettent en avant la race et le rôle des Afro-Américains dans des sujets où les perspectives noires ont été largement ignorées par le courant dominant historique, par exemple, dans l’utilisation des troupes noires pendant la révolution mexicaine du début du XXe siècle, les réponses noires à la Guerre froide et attitudes afro-américaines envers la montée de l’empire japonais avant la Seconde Guerre mondiale.

Certes, Horne n’est pas le seul à écrire sur la résistance des Noirs à l’esclavage à l’époque révolutionnaire ou sur les affrontements violents entre la police et les habitants de Watts en 1965. Mais son travail souligne un fait troublant : qu’en ne reconnaissant pas la centralité de la race et l’esclavage dans l’histoire culturelle, diplomatique, économique et politique américaine et dans la formation du système mondial moderne, les principaux historiens ont non seulement obscurci l’agence afro-américaine, les perspectives noires et l’impact de la culture noire sur tout ce que nous pensons comme américain, mais déformé et altéré compréhension publique de la dynamique de pouvoir sous-jacente du pays.

James M. Banner Jr., qui a enseigné à Princeton pendant de nombreuses années avant de créer le National History Center, le History News Service et la National Humanities Alliance, a récemment déclaré que « toute l’histoire est une histoire révisionniste ». L’histoire est certainement une discipline argumentative. Les historiens écrivent non seulement des récits et des interprétations contradictoires d’événements et de décisions passés, mais débattent vigoureusement des objectifs et des utilisations de l’enquête historique, de la dynamique de la transformation sociale et de la possibilité et de l’opportunité de l’objectivité historique.

Tout comme le consensus est l’ennemi toxique de la créativité et de l’innovation, il est aussi l’ennemi de la perspicacité historique et du progrès.

L’histoire, une discipline qui, pendant trop d’années, s’est définie étroitement comme l’étude de la politique, de l’art de gouverner et de la guerre du point de vue des dirigeants, a certainement élargi son éventail de sujets, de méthodes et de preuves. Mais jusqu’à une période extrêmement récente, l’histoire était une discipline malheureusement exclusive qui créait une nette division entre ceux dont les récits comptaient et ceux dont les écrits ne comptaient pas.

Si vous voulez comprendre pourquoi diverses perspectives sont importantes, vous n’avez pas besoin de chercher plus loin que notre programme standard. L’histoire américaine semble fondamentalement différente lorsque nous changeons de perspective et regardons le passé à travers le prisme des études sur l’histoire et le handicap des Afro-Américains, des Américains d’origine asiatique, des Latinx, des LGBTQ+ et des femmes.

Ou prenez un autre exemple offert par le commentateur perspicace qui écrit sous le nom de plume Unemployed Northeastern. Regardez le canon des Grands Livres entre la chute de l’Empire romain d’Occident et le XVIe siècle, entre Aurèle et Plutarque et Érasme, Machiavel, Montagne, Rabelais. Quels livres sont généralement attribués ? Certainement Dante et Chaucer et peut-être Anselme et Thomas d’Aquin.

Mais regardez ce qui est laissé de côté : “L’âge d’or de l’Inde, l’âge d’or du monde islamique, l’âge d’or des Mayas, la floraison de la fiction en Chine et au Japon… Le Shahnameh, Le Roman des Trois Royaumes, Les Hors-la-loi de le Marais, La Conférence des Oiseaux, Vis et Ramin (l’inspiration explicite de Tristan et Isolde), le Popol Vuh, Le Conte du Genji, le Conte du Heike, divers récits du Ramayana et du Mahabharata – tous ces éléments sont des contributions monumentales à la littérature faites par des non-européens au cours de «l’âge des ténèbres». » Ce n’étaient là que quelques suggestions de lecture sur le dessus de la tête de Unemployed Northeastern.

Il est troublant de découvrir qu'”il y a plus de choses dans le ciel et sur la terre, Horatio, que ce dont rêve ta philosophie”.

Ars longa, vita brevis. Comprendre prend du temps et, hélas, la vie est trop courte. L’acquisition de la sagesse est une tâche collective qui nécessite l’inclusion de points de vue précédemment ignorés et de voix jusque-là inconnues.

Steven Mintz est professeur d’histoire à l’Université du Texas à Austin.

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