Fri. Jul 1st, 2022


Alors que l’entraînement se terminait, Verderese a entendu un énorme coup de tonnerre. “Le gardien m’a crié dans le couloir : ‘Joe, tu as entendu ça ?’ Et j’étais comme, ‘Nous devons sortir d’ici.’ †

Sept pouces de pluie provenant des restes de l’ouragan Ida se sont abattus en quelques heures seulement. L’eau s’écoulait par les bouches d’aération de l’école – des bouches d’aération placées à quelques centimètres du sol. Il a transformé l’auditorium en “aquarium”, explique le professeur de mathématiques Michael Mirkovic. Il a inondé les salles de classe, le bureau, la chaufferie.

Tenakill Brook est l’un des ruisseaux qui entourent Cresskill sur trois côtés. Pendant la tempête, le ruisseau a débordé, envoyant de l’eau en direction de l’école. (Mohamed Sadek pour NPR)

Giuseppe Martino, le gardien qui avait appelé Verderese, s’est retrouvé piégé dans le gymnase pendant la nuit par la montée des eaux.

Aujourd’hui, environ sept mois plus tard, cette école – un modeste rectangle d’un étage construit en 1962 – est toujours inutilisable par les étudiants. Les réparations commencent à peine.

“Ce que les inspecteurs m’ont dit, c’est:” Mike, tu n’as pas d’école. C’est maintenant un bâtiment “, explique le surintendant Michael Burke.

De nombreuses écoles n’ont pas été construites pour notre nouvelle réalité climatique

Près d’un élève américain sur cinq a fréquenté des écoles dans des districts touchés par des catastrophes naturelles déclarées par le gouvernement fédéral de 2017 à 2019. C’est selon la dernière analyse disponible du US Government Accountability Office.

Ouragans en Floride et au Texas, incendies de forêt en Californie et au Colorado, inondations en Caroline du Nord et en Arizona. Partout au pays, les changements climatiques ont entraîné des phénomènes météorologiques plus violents.

En conséquence, les catastrophes météorologiques et climatiques deviennent de plus en plus fréquentes et coûteuses, 2021 établissant un record qui n’a été battu qu’en 2020, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Les inondations sont les plus courantes et les plus coûteuses de ces catastrophes. Le coût pour les communautés a augmenté d’environ 100 milliards de dollars chaque décennie depuis les années 1980, selon la chercheuse Laura Lightbody, qui a rédigé un rapport national sur les inondations et les écoles pour les Pew Charitable Trusts.

Et cette réalité se heurte à une autre réalité : des bâtiments scolaires vieillissants qui ont été conçus et construits à une époque de conditions météorologiques moins intenses.

Cresskill est un district scolaire particulièrement aisé, où seulement 1% des élèves reçoivent des repas scolaires gratuits ou à prix réduit. Un quartier comme celui-ci a du mal à réparer un seul bâtiment vieux de 60 ans – et les communautés à faible revenu sont encore plus mal loties.

Ce qu’il faut pour reconstruire une école inondée

Après avoir appris l’étendue des dégâts causés par les inondations, Mirkovic, le professeur de mathématiques, se souvient de l’angoisse de réaliser que toutes ses fournitures étaient détruites, y compris la nouvelle calculatrice graphique TI-86 qu’il avait laissée sur son bureau. “Je me dis ‘Oh, mec, ma réserve ! Pourquoi l’ai-je laissée dans le tiroir du bas ?’ †

Le professeur de mathématiques Michael Mirkovic dit que l’inondation a transformé l’auditorium et le théâtre de l’école en “un aquarium”. (Mohamed Sadek pour NPR)

Les inspecteurs ont estimé que le coût prévu pour réparer le bâtiment de l’école et remplacer ce qui a été détruit – des becs Bunsen aux sousaphones – était de 21,6 millions de dollars. C’est plus des deux tiers du budget annuel total du district, dont la majeure partie était déjà consacrée à des choses comme les salaires, dit Burke. Le district avait souscrit une assurance privée contre les inondations cinq ans auparavant, mais comme l’école était située dans une zone inondable, l’assureur a limité son paiement potentiel à 2 millions de dollars. Cela couvrait à peine le nettoyage initial et l’évaluation

Les familles déménagent à Cresskill pour les écoles. Il a une sensation de petite ville. De nombreux étudiants se rendaient à l’école à pied; les juniors et les seniors allaient à Ray’s Pizza sur Piermont Road pour le déjeuner.

Lorsque la réalité des dégâts s’est installée, les parents de Cresskill – un groupe exceptionnellement éduqué et ingénieux – se sont regroupés pour faire pression sur tous ceux à qui ils pouvaient penser pour obtenir de l’aide.

“Nous nous sommes rencontrés dans le sous-sol de l’une des maisons des parents”, se souvient Stephanie Cropper, la mère d’un élève de huitième. “Et nous avons juste commencé à dire:” Que pouvons-nous faire? … Nous pouvons soit donner des coups de pied et crier et pleurer, vous savez, “bouh hoo”, ou nous pouvons vraiment engager nos politiciens locaux et comprendre ce que nous devons faire pour aider.”

Le Board of Education a embauché un consultant privé en rétablissement. “Nous avons contacté tout le monde dans l’État du New Jersey, du comté aux responsables de l’État, en passant par le gouverneur”, explique le surintendant Michael Burke.

Bien sûr, ils n’étaient pas les seuls à avoir besoin d’aide pour se rétablir. Sur les 91 personnes tuées par Ida à travers le pays, 32 se trouvaient dans le New Jersey, ce qui montre à quel point les inondations peuvent être dangereuses. En janvier 2022, l’Agence fédérale de gestion des urgences, ou FEMA, avait fourni plus de 711,7 millions de dollars pour aider l’État à se remettre de la tempête. Mais rien de tout cela n’était allé à Cresskill.

Le surintendant de Cresskill Michael Burke (à droite) et l’administratrice Dawn Delasandro (à gauche) montrent la spécialiste de la FEMA Paully Onyirimba autour de la chaufferie endommagée. (Mohamed Sadek pour NPR)

Pour reconstruire, le district de Burke devrait d’abord payer les réparations, puis être remboursé jusqu’à 75% des coûts par la FEMA.

Mais son district s’est vu interdire par une loi de l’État d’emprunter de l’argent sans l’approbation des électeurs. Ils n’ont même pas pu signer un bon de commande pour de nouvelles chaudières pour remplacer celles endommagées par l’inondation.

En fin de compte, cela se résumait à un problème : personne, à aucun niveau de gouvernement, ne leur faisait de chèque.

“Si vous n’avez pas d’argent, vous ne pouvez pas le dépenser”, déclare Burke. “Personne ne fera ce genre de travail sans garantie de paiement.”

Les dégâts des inondations ont forcé un retour à l’apprentissage à distance

Sans bâtiment utilisable, la rentrée scolaire 2021 a commencé à distance. Personne ne savait pendant combien de temps, et les étudiants ont eu du mal avec le retour indéfini à Zoom.

Mirkovic travaille avec des élèves en éducation spécialisée. Il dit qu’ils étaient censés garder leurs caméras allumées pendant les cours, mais qu’ils se désengageaient en inclinant lentement leurs écrans d’ordinateur portable, jusqu’à ce qu’il ne puisse voir que les ventilateurs de plafond – la version de l’ère numérique de s’affaler sur votre siège.

Après l’inondation, les zones endommagées de l’école ont dû être rapidement nettoyées ou décapées pour éviter la croissance de moisissures, et les meubles et matériaux non endommagés ont dû être nettoyés et stockés. L’assurance privée contre les inondations du district couvrait à peine ce nettoyage initial et cette évaluation. (Mohamed Sadek pour NPR)

À partir de novembre, Cresskill a pu emprunter un espace pour des cours dans une église locale, mais c’était petit. Les notes se relayaient; les étudiants ne pouvaient se rendre en personne qu’un ou deux jours par semaine. La pratique du groupe était principalement sur Zoom. Les étudiants ont joué avec les enregistrements de Verderese. Ils sont restés muets, donc il ne pouvait pas entendre comment ils sonnaient.

George Koprowski avait hâte de revenir à Cresskill en personne pour la neuvième année. En tant que membre de la garde du drapeau, il était au camp de la bande le jour de la tempête. Le lendemain, il a vu la photo que tout le monde envoyait sur les réseaux sociaux : de l’eau remplissant l’auditorium, recouvrant les sièges.

“J’aime juste, je ne pouvais pas y croire”, dit-il.

“Voir ça – ça m’a vraiment laissé sous le choc. Je ne pouvais pas croire que cela arriverait à notre école.”

“C’était très décevant”, ajoute Tiko Tvauri, un étudiant en deuxième année, qui joue au volley-ball. Ida a inondé son propre sous-sol.

La mère de Cresskill, Stephanie Cropper, a fait du porte-à-porte pour faire pression pour que le référendum répare l’école. Elle pleure lorsqu’on lui demande comment va sa fille depuis la fermeture de l’école. “Je pense qu’ils ont tous eu du mal avec leurs relations.” (Mohamed Sadek pour NPR)

“Nous avions tous hâte de rentrer, et voir tout le monde autour de nous retourner dans les écoles voisines, c’était décourageant.”

Certains élèves ont été transférés dans des écoles privées voisines, mais ces écoles ont rapidement augmenté les listes d’attente. Tvauri et Koprowski ont décidé de rester, d’être avec leurs amis.

La mère Stephanie Cropper pleure lorsqu’on lui demande comment va sa fille. “Je pense qu’ils ont tous eu du mal avec leurs relations.”

N’ayant personne d’autre vers qui se tourner, Cropper et ses camarades parents ont réalisé que leur seule aide devrait venir de la communauté locale elle-même. Le janv. 25 l’arrondissement de Cresskill, peuplé d’un peu plus de 9 000 habitants, a voté lors d’un référendum pour approuver une obligation de 21,6 millions de dollars pour reconstruire l’école et remplacer ce qui avait été perdu. C’était le seul moyen de contourner la loi de l’État et de lever l’argent à l’avance.

Une fois l’argent dépensé pour les réparations, le district s’attend à ce que la FEMA rembourse 75% du coût et que l’État du New Jersey couvre une autre partie. Ainsi, le prix estimé ultime ne sera que de 83 $ par an pour le propriétaire médian de l’arrondissement de Cresskill. L’intention est que le bâtiment de l’école soit prêt pour l’automne 2022.

À quoi ressemble la planification des futures catastrophes

Laura Lightbody, la chercheuse de Pew, ne dit rien sur la saga de Cresskill pour que la reconstruction la surprenne. Elle dit qu’il s’agit d’une tendance nationale : les écoles attendent souvent des réparations pendant des mois, voire des années après les catastrophes.

“Je peux penser à la Virginie-Occidentale, par exemple, où les écoles travaillent toujours à la reconstruction et à la réparation après les inondations de 2016.”

Ou prenez la Louisiane, où les écoles de la paroisse de Calcasieu ont subi environ 400 millions de dollars de dommages causés par les ouragans Laura et Delta en 2020. Contrairement à Cresskill, environ la moitié des étudiants de Calcasieu sont issus de familles à faible revenu. Un an après les tempêtes, le district n’avait reçu que 116 000 dollars d’aide de la FEMA ; les cours avaient lieu dans des bâtiments avec des sols en béton nu et des fuites de toit.

Et un problème encore plus urgent est que la simple reconstruction et la réparation ne suffisent pas. Parce qu’il est peu probable que ce soit la dernière tempête ou inondation dans le nord du New Jersey – et certainement pas dans le pays.

“Le changement climatique étant ce qu’il est, et la façon dont les conditions météorologiques actuelles sont, vous savez, cela se reproduira très probablement”, a déclaré Cropper, qui a fait du porte-à-porte pour faire pression sur ses voisins pour qu’ils votent pour l’argent nécessaire pour réparer Cresskill. .

Elle dit que beaucoup de gens qui ont voté contre le référendum ont cité “le fait qu’ils ne voulaient pas voir, vous savez, de l’argent aller dans les réparations de l’école pour qu’elle soit à nouveau inondée” sans améliorations pour la rendre plus sûre.

Un porte-parole de la FEMA a déclaré à NPR que se préparer à la prochaine catastrophe faisait partie de leur mission. L’un de leurs spécialistes travaillera avec les ingénieurs de Cresskill “pour déterminer les meilleures solutions réalisables pour atténuer la source de l’inondation, et pas seulement pour rétablir les conditions d’avant la catastrophe”.

Une salle de classe Cresskill attend d’être réparée. Le lendemain de la tempête, le surintendant Burke a constaté les dégâts : l’auditorium, les salles de classe, le bureau et la chaufferie avaient tous été inondés. Le gardien de l’école, Giuseppe Martino, a été piégé dans le gymnase pendant la nuit parce que c’était la seule pièce au-dessus de l’eau. (Mohamed Sadek pour NPR)

En particulier, la FEMA a mentionné l’élévation des chaudières.

Le US Army Corps of Engineers est également venu jeter un coup d’œil en décembre 2021, pour voir s’ils pourraient aider à protéger cette école des ruisseaux qui l’entourent sur trois côtés. Pour éloigner l’eau des bâtiments, le Corps fait des choses comme construire des digues, restaurer les zones humides pour améliorer le drainage et draguer les ruisseaux pour éviter les refoulements.

Un porte-parole a déclaré à NPR qu’ils en étaient encore au début du processus, “explorant” une “étude potentielle” pour réduire les risques d’inondation dans la région.

Mais tout cela est à long terme. Le surintendant Burke veut ouvrir son école l’automne prochain. Il dit que la mesure de prévention des inondations la plus évidente pour le bâtiment scolaire lui-même – élever les évents par lesquels l’eau est entrée – coûterait trop cher et prendrait trop de temps.

“Cela ajouterait au moins huit mois à un an supplémentaires au projet, selon les architectes. Nous ne pouvons pas attendre aussi longtemps … Si nous ne sortions pas de COVID, ce serait une perspective différente. Mais nous sommes . Les enfants ne sont pas venus régulièrement dans cet immeuble depuis mars 2020. C’est un problème. C’est le problème.”

La solution actuelle qu’ils envisagent ? Obtenir des protections contre les inondations – essentiellement des bouchons pour les évents. Lorsque de fortes pluies sont prévues, dit Burke, ils devront fermer l’école tôt pour mettre les plafonds. C’est un écart littéral.

Le spectacle doit continuer

En février, juste au moment où les fonds de réparation commençaient à arriver, Cresskill a finalement trouvé une maison temporaire plus appropriée – le campus éducatif de l’église communautaire Chodae à proximité.

Tous les grades peuvent désormais se rencontrer en personne, au moins trois jours par semaine.

Ce n’était pas parfait, mais Joe Verderese était ravi que le groupe s’entraîne à nouveau en personne. C’était le moment critique pour la comédie musicale du printemps, séussique† Tiko Tvauri a joué un oiseau. George Koprowski était le Grinch.

By admin

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